Niño soldados

Los 'Boy Soldiers' que lucharon en la Primera Guerra Mundial siguieron siendo un tema controvertido durante toda la guerra. En el momento en que la Primera Guerra Mundial había terminado, miles de jóvenes demasiado jóvenes para alistarse legalmente habían sido asesinados o heridos.

Cuando se declaró la Primera Guerra Mundial en agosto de 1914, un gran número de hombres quería alistarse. Su entusiasmo fue compartido por muchos de 15 a 18 años. La guerra fue vendida al público en general como una guerra que terminaría en la Navidad de 1914. Por lo tanto, las oficinas de reclutamiento tuvieron que manejar a decenas de miles de hombres y jóvenes que querían mostrar su fervor patriótico. . Pocos, si alguno, de los oficiales de reclutamiento tenían tiempo y probablemente la inclinación a verificar la edad de los voluntarios. La regla general parecía ser perfectamente simple: si el voluntario quería luchar por su país y estaba físicamente en forma para hacerlo, ¿por qué detenerlo? De esta manera, se cree que tantos de 250,000 'Boy Soldiers' fueron reclutados y peleados en la Primera Guerra Mundial.

Las reglas de reclutamiento eran simples. Para alistarte y luchar en el extranjero, tenías que tener diecinueve años o más. Si tenía dieciocho años, podía alistarse, pero tenía que permanecer en el Reino Unido hasta los diecinueve años antes de ser enviado al extranjero. Nadie podía unirse al ejército con menos de dieciocho años.

Sin embargo, las reglas fueron escritas antes de que se declarara la Primera Guerra Mundial. Como guerra, la Primera Guerra Mundial rompió las convenciones previamente celebradas sobre cómo se debe librar la guerra. Las guerras siempre habían sacado a relucir el lado patriótico de una nación y lo mismo se vio en el Reino Unido, así como en Alemania, Francia y Rusia. Sin embargo, el impacto de la industrialización en la forma en que se libraron las guerras no se había realizado completamente a pesar de lo que ocurrió durante la Guerra Civil estadounidense: las batallas libradas en Estados Unidos durante esta guerra pueden haber dado a Europa una idea de qué esperar en términos de bajas.

Cuando Lord Kitchener solicitó voluntarios para el ejército británico, no pudo haber predicho el apuro que ocurrió. En escenas presenciadas en todo el Reino Unido, decenas de miles fueron a la oficina de reclutamiento más cercana para ofrecerse como voluntarios. Un 'Boy Soldier' ​​fue Tommy Gay:

“Tuve que ir al ejército porque Kitchener puso un póster en la pared que decía:“ Te queremos. Te queremos."

Aunque Gay solo tenía 16 años, le dijo al oficial de reclutamiento que tenía 18 años y le dijeron: "Eres justo lo que queremos". Hubiera sido una escena repetida en todo el Reino Unido: niños mintiendo sobre su edad y enfrentando a un oficial que sí lo hizo. No quieren arruinar su deseo de hacer lo correcto para 'King and Country'.

Otro 'Boy Soldier', Richard (Dick) Trafford estaba tan ansioso por unirse que jugó un doble engaño con un sargento de reclutamiento. Cuando a los 15 años le dijo a un sargento de reclutamiento que tenía 18 años, le dijeron a Trafford que obviamente era demasiado joven y que debía irse. Trafford luego le dijo al sargento que obtendría su certificado de nacimiento para probar que tenía 18. Un oficial escuchó la conversación. Dijo que la palabra de Trafford era suficiente y que un certificado de nacimiento no sería necesario. Firmó fácilmente el formulario de alistamiento.

Algunos 'Boy Soldiers' estaban tan desesperados por unirse y "ser uno de los muchachos" (Tommy Gay) que no solo mintieron sobre su edad sino también sobre su nombre. Al firmar con un nombre falso, sus padres no pudieron localizarlos y alentar a un oficial al mando a devolver a su hijo menor de edad.

La falta de evidencia sólida significa que es difícil para los historiadores conocer datos precisos. Sin embargo, generalmente se acepta que ningún niño menor de catorce años se ofreció como voluntario. Incluso las lápidas en los cementerios de tumbas de guerra de la Commonwealth no ayudan, ya que muestran la edad "oficial" del difunto en comparación con lo que pudo haber sido su edad real. Puede que Horace Iles haya sido uno de los más jóvenes cuando se unió al Batallón de Leeds Pals en septiembre de 1914 a la edad de catorce años, pero le dijo a la oficina de reclutamiento que tenía dieciocho años.

Los primeros 'Boy Soldiers' llegaron a Europa en mayo de 1915. La primera gran batalla que involucró a los 'Voluntarios de Kitchener' fue la Batalla de Loos. A los británicos no les fue bien y sufrieron 50,000 bajas asesinadas y heridas. 3.600 de ellos tenían menos de diecinueve años, una edad en la que ni siquiera deberían haber estado en las trincheras.

El primer día de la Batalla del Somme en 1916, 500 'Boy Soldiers' fueron asesinados y 2,000 heridos. Para cuando terminó la batalla, 18,000 'Boy Soldiers' habían sido asesinados o heridos.

Hubo quienes se opusieron al uso de soldados menores de edad. En toda la nación, estos eran padres cuyos hijos se habían unido con frecuencia sin su conocimiento. Muchos recurrieron al único hombre que encontró fama al luchar por el regreso al Reino Unido de estos 'Boy Soldiers': diputado liberal de Mansfield, Sir Arthur Markham.

Markham nació el 25 de agostoth 1866 en una exitosa familia minera de carbón. En 1900, Markham fue elegido diputado por Mansfield. Las acusaciones de que estaba en contra de la guerra eran falsas. Markham dio una de sus casas en Folkestone, Kent, al gobierno para alojar a los oficiales extranjeros y pagó por los paquetes que se enviarán a los prisioneros de guerra británicos. También temía que la industria se quedaría sin trabajadores si quedaran demasiados jóvenes para luchar.

Markham utilizó la plataforma de la Cámara de los Comunes para interrogar abiertamente a la Oficina de Guerra sobre su política de reclutamiento. Su principal oponente en esta cámara fue el subsecretario de Estado para la Guerra, Harold Tennant. Dentro de la Cámara, muchos se pusieron del lado de Tennant al ver que el bienestar del ejército era más importante que lo que muchos parlamentarios consideraban nada más que una delicadeza legal. Markham acusó a la Oficina de Guerra de deshonestidad. En una declaración a la Cámara, dijo:

"La Oficina de Guerra ha practicado fraudes, engaños y mentiras".

Tennant afirmó que la Oficina de Guerra era, de hecho, víctima del engaño, ya que habían sido los niños los que habían mentido sobre su edad, no la Oficina de Guerra que atraía a los soldados menores de edad. Markham acusó al gobierno de dar instrucciones confidenciales al Ejército para ignorar la edad. Tennant negó esto y declaró que nada de esto se le había llamado la atención. Tennant expresó claramente el caso del gobierno:

“En este país, ningún niño menor de la edad prescrita según lo establecido por las regulaciones ha sido reclutado con el conocimiento de la Oficina de Guerra. Los niños menores de esa edad no son buscados con o sin el consentimiento de sus padres ".

A medida que avanzaba la guerra, Markham se inundó con las solicitudes de los padres que querían saber dónde estaban sus hijos. Aquellos que se habían alistado con nombres falsos eran casi imposibles de contactar. Markham se preocupaba por esos niños de entre catorce y dieciséis años. Tennant respondió emitiendo directivas de la Oficina de Guerra a los oficiales superiores del Ejército que los 'Boy Soldiers' deberían ser devueltos al Reino Unido, pero que la responsabilidad de llevar esto a cabo recaía en los altos comandantes del ejército en Francia y Bélgica. Sin embargo, los oficiales superiores no estaban interesados ​​en perder hombres entrenados y la Oficina de Guerra no estaba dispuesta a forzar sus directivas.

Al parecer, Markham estaba fuera de combate y la tensión era demasiado para él. Murió en agosto de 1916 a la edad de 50 años. El número de 'Boy Soldiers' reclutados disminuyó drásticamente después de que la Batalla del Somme hubiera terminado cuando se introdujo el servicio militar obligatorio. Cualquier persona reclutada de dieciocho años o más tenía que traer pruebas de su edad.

Nunca se guardaron cifras oficiales para el reclutamiento de 'Boy Soldiers'. De hecho, hubiera sido imposible hacerlo con tantos jóvenes que mienten sobre su edad. Los libros de registro habrían declarado '18 años' para alguien que pudo haber tenido quince años. La lápida del fusilero V J Strudwick en un cementerio de CWG a las afueras de Ypres tiene su verdadera edad, 15 años, pero muchos claramente no.